Calais Racing Union: El equipo amateur que fue a la final de la Copa de Francia

La palabra francesa epopeya es difícil de traducir directamente al inglés, pero esencialmente significa épica o saga, como en la narrativa poética de personas que realizan acciones extraordinarias para superar obstáculos insuperables.

En el fútbol francés, es una palabra sinónimo de un club: Calais Racing Union.

Para comprender plenamente por qué, debemos retroceder 20 años a la temporada 1999-2000 y a una de las mayores carreras de copa del deporte.

La historia del fútbol está repleta de historias de Cenicienta, pero un romance especial está reservado para la aventura de la copa de cuento de hadas de un equipo de la liga inferior.

En Inglaterra tenemos las hazañas de la Copa de la FA de los equipos de Chesterfield, Wycombe y Lincoln City. En España, la carrera del Castilla por enfrentarse al Real Madrid en la final de 1980 está consagrada en el folclore de la Copa del Rey. Mientras que en Italia, están los respectivos logros de los entonces equipos de tercera división Bari y Alessandria para llegar a las semifinales de la Coppa Italia.

En Francia, sin embargo, tienen una historia que los supera a todos: la del equipo amateur de cuarta categoría, compuesto por comerciantes, maestros y trabajadores, cuyo notable e inédito viaje a la final de la Copa de Francia y un enfrentamiento con el Nantes, entonces campeón y siete veces campeón nacional, se apoderó de toda la nación.

Como en la mayoría de los cuentos épicos, sin embargo, el viaje importa más que el gol.

Un escape de la realidad
Cuando el Calais comenzó su campaña de la Copa 1999-2000, con un empate contra el Campagne les Hesdin, la gloria en el Stade de France era lo más alejado de la mente de sus jugadores y aficionados.

En el campo, 11 partidos y todos los equipos profesionales del país se interpusieron entre ellos y una final impensable. Fuera de ella, había asuntos aún más urgentes.

La ciudad portuaria del norte de Calais era entonces, y sigue siendo ahora, una de las más difíciles económicamente en Francia. A principios de siglo, el desempleo era de casi el 17%, con casi la mitad de sus 75.000 habitantes ganando menos de 5.000 libras esterlinas al año.

Como organización de aficionados, Calais Racing Union y sus jugadores no eran inmunes a las dificultades económicas. El año anterior, el club había perdido alrededor de 200.000 libras.

La mayoría de los que acudían regularmente al equipo no recibían dinero a cambio, sino que dependían totalmente de trabajos mal pagados para su sustento.

La defensa Jocelyn Merlen y el extremo Mickael Gerard vendían alcohol a los excursionistas ingleses en un cash and carry local, el centrocampista Gregory Lefebvre era un asistente de campo, Stéphane Canu un jardinero y el jugador estrella Emmanuel Vasseur un electricista en los trenes del túnel de la Mancha.

Su director, Ladislas Lozano, que había huido de España con su familia cuando era niño para escapar del régimen franquista, era un capataz del ayuntamiento responsable de atender las instalaciones deportivas de la zona.

Pero cada victoria de copa sucesiva en esa temporada puso el fútbol y sus recompensas emocionales y financieras en primer plano y permitió a los jugadores y aficionados olvidar brevemente las dificultades del día a día.

Calais-Manía
Cuatro equipos de aficionados y un equipo semiprofesional (Dunkerque) fueron enviados de camino a la ronda de los 32 y a un enfrentamiento con su primer oponente totalmente profesional, el Lille, y luego con un equipo de la Ligue 2.

El abismo entre las divisiones es mucho menor en Francia que en Inglaterra. También hay una ventaja estructural para los desvalidos en la Copa de Francia, que ve a cualquier equipo dos niveles más bajo que su oponente automáticamente se le da un empate en casa. Aún así, pocos le dieron a Calais una oración.

Pero un empate 1-1 en su pequeño estadio Julien-Denis fue seguido de una impresionante victoria por 7-6 en la tanda de penaltis.

Y las victorias siguieron llegando. Después de derrotar por 3-0 al Langnon-Castets de la quinta división, vencieron a otro equipo de la Ligue 2, el Cannes, de nuevo en los penaltis, lo que supuso para cada uno de sus jugadores una enorme bonificación de 2.000 libras esterlinas y se convirtió en el centro de atención del público.

Si esa victoria causó olas, la siguiente, contra la Ligue 1 de Estrasburgo, provocó un tsunami de reconocimiento público. Técnicamente un empate en casa, el empate se jugó en Lens porque el estadio de Calais con capacidad para 2.100 espectadores, que suele albergar a 300 aficionados incondicionales en un fin de semana, era demasiado pequeño.

El ahora hinchado apoyo de Calais viajero necesitó 250 autobuses para llevarlos a los 65 kilómetros del partido, que ganó 2-1 gracias a los goles del trabajador social Christophe Hogard y del comerciante Merlen.

Al día siguiente, Lozano recibió una ovación de pie por parte de sus compañeros mientras comía en el histórico restaurante Fouquet’s, en los Campos Elíseos de París.

Sin embargo, Lozano y su equipo aún no habían terminado. En las semifinales se enfrentaron al Burdeos, actual campeón de Francia, un equipo lleno de internacionales: Christophe Dugarry, Lilian Laslandes, Johan Micoud y Sylvain Legwinski, entre otros.

De nuevo jugado en Lens, con 40.000 de sus fans viajando para apoyarlos tanto dentro como fuera del estadio, Calais ganó 3-1 en la prórroga.